El hombre que venció a Mercedes

MASASHI YAMAMOTO

Derrotar al fracaso siempre provoca historias extraordinarias. En este caso, Masashi Yamamoto, quien logró que el fracaso de Honda con McLaren se convirtiera en el triunfo de Honda con Red Bull.

Masashi Yamamoto puede ser un jugador de béisbol o un director de cine. También un ingeniero responsable del equipo Honda que produjo el motor que le permitió a Red Bull Racing ganarle a Mercedes la F1 en 2021. 

Honda, en McLaren, no logró encontrar el éxito delegando la dirección en la F1 en Yasuhisa Arai. Tampoco funcionó con Yusuke Hasegawa. En la imagen, Fernando Alonso frustrado en un Gran Premio. Entonces Honda designó a su jefe de competiciones, Masashi Yamamoto, director general de F1. Pero no ocurrieron resultados positivos.

Otro índice que elabora es el de Mejores Ciudades de Residencia por Inversión para Negocios, en base a 40 parámetros y 1.000 puntos de datos diferentes. No hay América latina en el índice. Considera 25 metrópolis lideradas por Londres , Nueva York , Sydney, Singapur y Zúrich.

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“Era la primera vez que no podía sentir ninguna esperanza por el futuro. Algunos de los miembros del directorio dijeron '¿Por qué seguimos con esto? ¿Por qué no renunciamos? No podíamos imaginarnos que lucharíamos por un campeonato. Pero luego hablé con los directores y les dije que debíamos continuar, recuperarnos." Entonces se cruzó con el ex piloto Franz Tost, licenciado en Ciencias del Deporte y Gestión y director del equipo Toro Rosso/AlphaTauri.

Franz Tost acordó con Yamamoto que intentara con la casa austríaca lo que no había podido con McLaren. Tost les abrió la puerta de otro ex piloto, Helmut Marko, asesor de los equipos de Fórmula 1 de Red Bull GmbH: hubo un acuerdo con Toro Rosso para la temporada 2018. Red Bull estaba dejando el motor Renault y necesitaba nuevo proveedor. Yamamoto: "El punto clave fue el rendimiento en Canadá. Pudimos demostrar que podíamos ir hacia delante hasta cierto nivel y conseguir la confianza de Red Bull".

De paso, Jean Todt, presidente de la FIA, fue clave para convencer a director del equipo Red Bull, Christian Horner, sobre Honda.

Yamamoto introdujo un cambio: “Con McLaren, ellos dijeron 'Nosotros nos encargamos de la política así que solo concéntrate en hacer motores'. Ese fue nuestro papel. Así que al comenzar con Red Bull intervinimos un poco más. El cambio para mí es que después de comenzar con Toro Rosso, Franz me dijo 'Deberías hablar esto con la F1, deberías hablar aquello con la FIA' (Federación Internacional del Automóvil, que regula las competiciones)." 

Una de las grandes desventajas de Honda en su regreso a la F1 había sido la existencia de vacíos legales en la normativa de motores híbridos: “Llegamos más tarde, así que estamos por detrás desde el punto de vista de conocimiento y comprensión, así que lo que queremos es quemar todos esos vacíos legales. Queremos que desaparezcan”, confesó Yamamoto, quien reclamó a FIA que revisara la normativa para impedir vacíos legales.

Además, se desdobló el trabajo del jefe de proyectos de F1 e ingeniero jefe, Yusuke Hasegawa, ahora Yasuaki Asaki a cargo de I+D desde el bunker Sakura, y Toyoharu Tanabe como Director Técnico de F1.

En cuanto a Yasuaki Asaki, había trabajado en un motor para 2022 pero cuando Honda anunció que se marcharía de la F1 a fin de año, él visitó al CEO de la automotriz, Takahiro Hachigo, y pidió autorización para implementarlo en 2021 aunque sería complicado.

En 6 meses, Asaki cambió el diseño del árbol de levas para que sea mucho más compacto y  bajó su posición para que esté más cerca del suelo. Se cambió el ángulo de la válvula, para conseguir una mejor eficiencia de la combustión. También se desarrolló una cubierta mucho más baja y compacta para mejorar la fluidez del aire a través de ella y se redujo la distancia entre los cilindros: tenían un motor más compacto.

El anterior motor se montaba sobre la transmisión con un margen de inclinación ligeramente desplazado hacia la derecha. Ahora, revirtieron esa inclinación: el lado derecho quedó más adelantado. Trabajaron técnicos de Honda Jet y de la planta de motocicletas en Kumamoto, para revestir las camisas de cilindros. Todo el trabajo fue fuera de la pista de Honda para que pasara desapercibido.

 Yamamoto invocó 2 de de las Leyes de Murphy: Si algo puede salir mal, saldrá mal. / Todo lleva más tiempo del que usted piensa. “Creo que si hubiéramos continuado con el proyecto McLaren, no hubiésemos tenido éxito nosotros, ni McLaren tampoco. Probablemente, la principal razón es que la forma en que empezamos no era la correcta. Por lo tanto, un proyecto debe comenzar con la forma o la comunicación correctas."

La angustia, el desafío, la tensión y la revancha quedan en evidencia en esta imagen del equipo Honda segundos después que Max Verstappen ganara el Campeonato de Pilotos de la F1 2021.

El viaje de Honda en la F1 llegó a su fin en 2021 con Max Verstappen como su 1er. campeón mundial desde Ayrton Senna, en 1991. Honda ha decidido no participar de la F1 en 2022. Honda se enfocará en el desarrollo de su tecnología de 'automóvil eléctrico'. Aplicará todos sus recursos al desarrollo de 'vehículos eléctricos para carreteras amigables con el clima'. 

Yamamoto se opuso al retiro de Honda de la Fórmula 1 pero perdió el debate en el directorio de la compañía. Si bien él demostró que Honda tiene el potencial para derrotar a Mercedes en un terreno donde los alemanes parecían invencibles, Honda decidió no sólo cancelar su proyecto en la F1 sino retirar su Departamento de Marketing: no obtendrá beneficio comercial de su hazaña. 

Yamamoto dejó Honda. Creó una consultora, que fue contratada por Red Bull Powertrains, a pedido de Christian Horner y Helmut Marko, para intermediar la relación con Honda: Max Verstappen 2022.

¿Volverá Honda a la F1 en 2026, cuando haya una nueva tecnología de motores y no perder contacto con la categoría es el verdadero rol de Yamamoto? Nadie lo sabe.